三大神経伝達物質の分類とその一つ「覚醒と闘争」のノルアドレナリン

脳内での情報伝達に使われる神経伝達物質には精神疾患(こころの病)と大きな関係があるとされている3つのものがあり、これらは「三大神経伝達物質」とも呼ばれています。

前回は情報伝達の流れと神経伝達物質の働きについて見ていきましたが、この伝達物質の中にはうつ病を始めとする精神疾患(こころの病)の原因を探る上で欠かすことのできない「三大神経伝達物質」と呼ばれるものがあります。
これはこころと体に大きな影響を与える重要な役割を持ったもので、人が生きていく上で必要な機能にも深く関係しているのです。
複数回に分けてこの3つの神経伝達物質について見ていきたいと思います。

三大神経伝達物質とは

神経伝達物質にも様々な種類があるのですが、大きく分類するとアミノ酸ペプチド類モノアミン類という3種類のものに分けることができます。
アミノ酸やペプチドは、栄養・美容ドリンクなどでよく見かけますよね。
この中で今回見ていくのはあまり見かけることのない一番最後のモノアミンです。

モノアミン神経伝達物質

モノアミンに分類される主な神経伝達物質は、ノルアドレナリン・アドレナリン・ドーパミン・セロトニン・ヒスタミンというものがあります。これらの神経伝達物質を総称したもののことをモノアミン神経伝達物質といいます。
「アドレナリンが出続けていて怪我の痛みを感じなかった」とか、これも一度は聞いたことがあるかもしれません。
神経伝達物質というと聞き慣れないと思うのですが、その一つ一つを見ていくと意外と身近なものだったりもするんですね。

さて、話を本題に戻しましょう。
三大神経伝達物質とは何を隠そうこのモノアミンに分類される神経伝達物質の3つ、
ノルアドレナリン・ドーパミン・セロトニンのことを言うのです!

・・・頭がこんがらがってきますね(笑)
これも簡単に見ていきましょう!こちらをご覧ください。

簡単にまとめると、神経伝達物質には大きな3つのカテゴリーがあって、その1つであるモノアミンというカテゴリーの中には5つの主要な神経伝達物質があり、
その中の3つが三大神経伝達物質と呼ばれているということです!

とても簡単ですね!
それでは次に三大神経伝達物質一つ一つの働きについてをみていきましょう。
今回は一番最初のノルアドレナリンについてです。

ノルアドレナリンの作用と働きについて

ノルアドレナリンはストレスを感じた時などに分泌され、怒りや不安、恐怖などの感情を引き起こすことから、「怒りホルモン」や「ストレスホルモン」とも呼ばれています。(ホルモンとは神経伝達物質と同じような働きをする情報伝達物質のことをいいます)
アドレナリンに変わる前の物質でもあり、アドレナリンと共に心身に作用します。(ノルアドレナリンは主に精神面、アドレナリンは主に肉体面に作用します)

主な作用に以下のようなものがあります。

  • 心身の覚醒、心拍数や血圧の上昇、体の緊張、瞳孔の拡大
  • 注意、集中力の向上、長期の記憶力向上
  • 痛みの軽減、筋肉の収縮力を高め身体機能を高める

これらの作用を見てみると、心身を活発にさせるものが多いですよね。
ノルアドレナリンは心身を覚醒させ、戦闘状態にする働きがあることから「闘争か逃走(fight or flight)ホルモン」とも呼ばれています。
これは敵と対峙した時に闘うか逃げるかを実行するために、多くの動物に備わった原始的な機能なんです。

例えば釣りをしていた所、目の前にとんでもなく大きい野生のクマが現れたとします。武器は釣り竿一本しかありません。この状況で闘うにせよ、逃げるにせよ体や精神がだらけた状態では闘って勝つこともその場から逃げ切ることもできないですよね。
危険が迫った状態で生き抜くために心身を覚醒させ、感覚を研ぎ澄まし、戦闘状態になった体で最善の選択をし、その状況を切り抜ける。
これこそが元々のノルアドレナリンの働きです。

今にも襲い掛かってきそうなクマ。釣った魚をあげても喜んで帰ってくれることはないでしょう。現実はそんなに甘くはありません。
現代社会ではそのクマが様々なものに姿を変えて襲い掛かってきます。例えば仕事関係のお客さんであったり、上司や部下、同僚であったり、またすれ違う他人であったり──
それらと対峙するストレスにノルアドレナリンは反応し、覚醒作用によって仕事の能率を上げてくれたり、注意・集中力を上げてくれたりと、心身に影響を与えてくれるのです。

一見すると心身にとっていい影響しかないように思えますが、ノルアドレナリンの分泌量に異常が起きてしまうと逆に悪い影響がでてきてしまいます。

ノルアドレナリンが過剰に分泌される場合

ノルアドレナリンが過剰に分泌されてしまうと必要以上に攻撃性が増幅され、イライラしたり怒りやすくなってしまいます。また、恐怖や不安などの感情が必要以上に増幅されることで、「対人恐怖症」「パニック障害」といった「不安障害」を引き起こすとされています。

さらに「躁状態」を引き起こすのもノルアドレナリンの過剰が原因と考えられています。
躁状態とはいわゆる「ハイ」な状態なことで、気分が大きくなり「今ならなんだってできる」と思い込みます。活発に動き続け、散財したり、喋り続けたりと、注意や関心が次々と変わり、行動に落ち着きがなくなってしまうのです。

また長期間に渡るストレスに晒されノルアドレナリンの過剰な分泌が続くと、その過程で脳の記憶を司る部位(海馬)に異常が生じ、認知症を発症する原因にもなると考えられています。この状態はPTSD(心的外傷後ストレス障害)にも見られる症状です。

ノルアドレナリンの分泌が不足する場合

ノルアドレナリンが不足すると気力や意欲が低下し、無気力の状態になってしまいます。
また、減少した分泌量で正常な作用を行おうと少しのストレスでも大きく反応するようになってしまい、些細な事でイライラしたり、恐怖や不安、強迫観念などの消極的な感情を生みやすくなってしまいます。
これらの状態が続くことで「うつ病」を発症する原因になると考えられています。

正常に機能すれば私たちに恩恵を与えてくれるノルアドレナリンですが、一度そのバランスが崩れてしまうとこのように様々な病気を発症する原因にもなってしまうのです。

私も経験した「うつ病」や「対人恐怖症」などの原因が少しづつ見えてきましたね。

今回のまとめ

・三大神経伝達物質とはモノアミンというカテゴリーに属するノルアドレナリン、ドーパミン、セロトニンの3つのこと
・ノルアドレナリンはストレスに反応して心身を覚醒させ、精神・肉体を強化してくれる
・ノルアドレナリンの過不足は精神疾患(こころの病)の原因にもなる
 

今回は三大神経伝達物質の一つであるノルアドレナリンについて詳しく見ていきました。
これだけを見るとなんだが危険なものだなあ……と思われるかもしれませんが、大丈夫です、安心して下さい。残る2つの神経伝達物質の内の一つにノルアドレナリンが過剰に分泌されることを抑制し、バランスを取ってくれる機能を持ったものがあるのです!
それは一番最後に見ていきますので、次回は2つ目の三大神経伝達物質、ドーパミンについて詳しく見ていきましょう。

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